Publisher: African Studies Association

Mama Benz In Trouble: Networks, The State, and Fashion Wars In The Beninese Textile Market

Ebbe Prag
KEYWORDS: Mama Benz; Benin; market women’s associations; China‒Africa; Dutch wax; trading network; trade policy


This article examines the impact of Chinese textile imports on the organization and politics of women’s textile trading networks in Benin. The incursion of cheap Chinese textiles into markets formerly dominated by imported European fabrics has shifted the balance of power between networks of traders in Benin’s textile market, reconfiguring relations between textile traders, state officials, and international companies. Focusing on political and economic dimensions of trading networks, the article reveals how global linkages transform local economic networks and how local actors structure networks for global economic partners. Far from bypassing state actors, this process is shown to incorporate state officials from above and from below, splintering established trading networks and weaving new ones from emerging configurations of traders, state officials, and global textile exporters.


Cet article examine l’impact des imports chinois de textiles sur l’organisation et la politique des réseaux du commerce des vêtements de femmes au Bénin. L’incursion des textiles chinois à bas prix dans les marchés dominés jusque là par des tissus européens a modifié l’équilibre de pouvoir entre les réseaux de commerçants dans le marché textile florissant au Bénin, reconfigurant ainsi les relations entre les commerçants de textiles, les fonctionnaires de l’état et les compagnies internationales. En se concentrant sur les dimensions politiques des réseaux de commerce, cet article révèle comment les connexions mondiales transforment les réseaux économiques locaux et comment les acteurs locaux structurent les réseaux pour des partenaires économiques mondiaux. Loin de contourner les acteurs nationaux, ce processus se voit incorporer les fonctionnaires de l’état du haut et du bas, faisant éclater les réseaux de commerce établis et incorporant de nouveaux réseaux issus de configurations nouvelles de commerçants, de fonctionnaires, et d’exportateurs textiles internationaux.

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